《清明上河图》:一画千载 两世繁华

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牛肉的生产过程中会剩下牛皮,皮革行业就正好可以将之收购,物尽其用不浪费。但本为不错的合作关系,随着皮制品已渐渐不再是身份象征,加上对使用动物皮革制品的反思,情况开始有所改变。牛皮本可以用于各种物品,而鞋业是当中最大用家,占据当中 55% 的需求。然而共生的关系似乎不能再持续下去,美国牛肉与牛皮两者的需求正在失衡,牛肉的消耗量愈来愈多,但对皮鞋的需求却已大大落后,结果因为供应增长与需求不成比例,令皮革价格下跌。

缩略图

皮革需求大降

美国 2014 年的旱灾对该行业造成重大打击,迫使牧场场主缩小饲养规模,牛皮的数量减少,价格因此上升,许多制造商转向其他材料。但在价格回落以后,情况也未见好转。根据美国农业部最近公布的数字,皮革正处于自 2009 年以来的低位,与去年同期相比下降 24%。由 2014 年高峰以来,更已下降近一半,但市场似乎未见最低位。到了去年,皮革的需求再度大幅下跌。更多消费者对屠宰牛只感到难受,亦担心饲养牛只对环境造成影响,不少消费者希望所购得的商品,能够反映自己的生活品味,因而选择皮革替代品。假皮的制作技术亦已非常进步,连对原料要求较高的奢侈品设计师也会选用。

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运动鞋的兴起

对皮鞋的需求降低,一个主要的罪魁祸首可能是运动鞋。消费者比以往更追求舒适及多功能性,倾向选择运动服饰,而各类场合的穿着要求不断放宽,亦令运动鞋成为大部分场合都可以接受的选择,在办公室甚至在婚礼上穿上球鞋已很常见。加上运动鞋如今已发展成一种独特文化,贵价运动鞋成为地位象征,足以蚕食其他类型的鞋类市场,冲击曾也是身份象征的皮鞋。

运动鞋大部分非以皮革材料制造,多用针织聚酯鞋面,配以海绵橡胶鞋底。也有制造商也使用性能较佳的混合物料,例如运动品牌 adidas 的Boost缓冲技术运动鞋,就是以德国化学公司巴斯夫(BASF)精心设计的聚氨酯 TPU(Thermoplastic polyurethane)制成。大行其道的运动鞋极少使用皮革,美国牛肉业也得为剩余的皮革,找寻一些新买家。