《清明上河图》:一画千载 两世繁华

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在沙特阿拉伯东北部的Al Wusta,考古学家发现了智人的指骨化石残骸。

摄影:IAN CARTWRIGHT

此前,科学界一直认为,现代人类直至60000年前才离开非洲,而这些发现于史前湖区的手指骨化石,带来了不同的观点。

今天的阿拉伯半岛俨然广袤无垠的沙漠,然而85000年前,它完全不是这样。

这里曾经是一片繁茂的草地,每当雨季到来时,总会披上一层绿装,几百个淡水湖星罗棋布。研究人员从沙子中发现了水生和半水生哺乳动物(比如河马)留下的痕迹,它们和非洲次大陆之间的联系更为密切。研究人员还发现了石器,这意味着半岛上有早期人类存在,但是一直没有直接的化石证据,直到这块指骨化石的出现。

2016年,在沙特阿拉伯Al Wusta的一个古代湖区,考古学家发现了一根人类手指骨。根据发表于《自然生态与进化》的新研究,这根手指骨可以追溯到约88000年前。

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在Al Wusta发现的白色沉积物表明,这里曾经有一个淡水湖。

摄影:KLINT JANULIS

为了寻找那个遥远而青翠的沙特阿拉伯,考古学家把目光投向了卫星图片,希望能发现史前淡水湖泊存在过的痕迹。

项目负责人、这项新研究的作者Michael Petraglia来自马克斯-普朗克研究所,他说:“我们在阿拉伯找到了10000个古代湖泊,并前往了约200个,其中约80%有考古学证据。”

Petraglia指出,这里的不少湖泊都是季节性的,旱季时面积收缩,季风季节又重新注满水。而Al Wusta不一样,一整年都有淡水。研究合著者Huw Groucutt表示,考古学家还在Al Wusta湖区发现了上百件石器碎片。

早期迁移

关于人类究竟何时开始离开非洲,考古学家和古人类学家莫衷一是。不少人认为,直至60000年前,才有人类向北方和东方大规模离开非洲次大陆的可靠证据。

2007年,Petraglia提出,早在74000年前,现代人类就已经抵达了东边的印度。这一观点引起了不少争议。

他表示:“这十多年里,我一直深陷争论。”

“我们认为,智人在此之前就已经抵达南亚。这是根据石器得到的结论,但没有化石证据。”

2014年,他想到了阿拉伯半岛。曾经的草原足以让狩猎收集者生活下去,他判断,这里是人类走出非洲的天然垫脚石。

根据在摩洛哥发现的早期人类化石,考古学家认为人类抵达西非的时间在30万年前,但在非洲大陆之外的人类化石最早出现在60000年前。直至今年1月,考古学家在以色列发现了18万年前的人类颌骨。

Petraglia和Groucutt都表示,在沙特阿拉伯发现的手指骨意味着,人类的地理迁移比之前以为的更多样化。

Groucutt说:“我们可能到过阿拉伯半岛上100个不同的地方,几乎每个地方都有石器。几乎一下车就能看见石器。但挑战在于找到人类遗骸。”

研究团队对于这块2.5厘米长的骨头几乎一无所知,需要更多证据才能确定这个人的性别和年龄。

威斯康星大学麦迪逊分校的考古学家John Hawks没有参与这次研究,他提醒我们:“不管这块手指骨是否属于现代人类,我认为只凭一块骨头还不能下定论。因此,说这是现代人类迁徙的证据还为时过早。”

“我认为很明显,我们应该在阿拉伯半岛进行更多的探索,因为那里有更多的东西等待发现。”

更多发现即将揭晓

直到近几年,沙特阿拉伯才对外国科考队开放,Petraglia也认为这里可能会有更重要的发现。

他告诉我们:“每一次去那里,我们都有新发现。我们有很庞大的计划,打算继续在古代湖区展开工作,并进入洞穴。这里简直是一座金矿。”